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卢煜明:会魔法的除了哈利波特,还有科学家

2016-12-23 10:53:56       来源:凤凰科技

在《哈利·波特》的世界中,处处可见精彩纷呈的魔法。谁也不曾想过,这样一部魔幻作品,竟然会催生出生命科学领域一项革命性的研究成果。这里的主角不是手执魔杖的巫师,而是手握试管的科学家——首届未来科学大奖-生命科学奖得主、香港中文大学教授卢煜明。

早在90年代,尚于英国牛津大学攻读博士学位的卢煜明就在当实习医生的过程中察觉到了许多孕妇的苦恼。当时,判断胎儿是否健康的产前检查只能通过羊水穿刺来进行,但这种方法有1%的几率导致流产;若不进行产前检查,孕妇又有可能生下带有严重遗传疾病的孩子,其中尤以唐氏综合症为甚。穿,还是不穿?孕妇的两难处境被卢煜明看在眼里。自那时起,他便萌生了开创“无创产前胎儿基因检查(NIPT)”的念头,并积极开始了相关研究。

1997年,回到香港执教的卢煜明发现,母体血液中存在着胎儿的游离DNA。然而这种游离DNA在母体的中含量很低,仅占约10%,且所有DNA分子都以片段形式存在。无法获得胎儿完整的DNA信息,通过NIPT筛查严重遗传疾病的研究初衷便难以实现。

这之后的很长一段时间里,卢煜明的研究都停滞不前。许多人都认为他是异想天开,周围几乎没有一个人看好他的研究前景。甚至连一向支持他的、身为物理学家的太太,最后都忍不住过问研究到底能不能成功。即使在最艰难的阶段,卢煜明也没有想过放弃。“因为那时候年轻嘛,觉得大不了从头再来。”今天的卢煜明回想起当年,笑得云淡风轻。但谁都明白,十多年如一日的研究,如果最终结果是失败,该是何等的痛楚。让他最终坚持下去的,除了年轻气盛,更重要的另一方面正如他自己所言,“科学对我来说,不是工作,而是爱好。我很享受搞科研的过程。搞科研应该是因为你对科学有兴趣,而不要指望科学能给你带来多大的好处。”

单纯的热情终于换来了回报。2009年夏,卢煜明为了散心,与太太一同走进影院观看最新上映的3D大片《哈利·波特与混血王子》。当片头中“Harry”的“H”从屏幕缓缓飘出时,哈利·波特额头的闪电似乎也击中了卢煜明。形似DNA双螺旋结构的字母“H”,让他想起一个众所周知却一直被忽视的事实:孩子的遗传物质继承自父母双方,因此可以用父母的基因组数据作为蓝本,将胎儿的DNA碎片连接起来。这一刹那的顿悟宛如夏夜惊雷,此前陷入瓶颈的固化思维轰然坍塌,一条全新的途径在卢煜明面前延展开来。

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